La desertificación y sus consecuencias es un problema que afecta a más de 1.000 millones de habitantes. En la imagen, una de las zonas más afectadas, fronteriza entre China y Mongolia. FOTO EFE
Desertification
Desertification is one of Earth's major environmental problems. The UN Convention to Combat Desertification, approved in 1994, and to which more than 180 of the world's countries are party, defines desertification as land degradation in arid, semi-arid and dry sub-humid areas resulting from various factors, including climatic variations and human activities.

Causada por fenómenos naturales, como la falta de lluvia, o por algunas actividades humanas, la desertificación amenaza a la cuarta parte del planeta. Directamente afecta a más de 250 millones de personas y arriesga los medios de vida de mil millones de habitantes de un centenar de países, sobre todo los más pobres, según el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA).

 

Las principales causas de desertificación son el clima, la erosión, los factores ecológicos -el tipo de suelo y de ecosistema- y la acción humana. La erosión es la antesala de la desertización, ya que cuando el aire y el agua arrastran las partículas superficiales del suelo, éste pierde la capa fértil, y queda sin protección, siendo cada vez más lenta la regeneración de la cubierta vegetal. Los terrenos de difícil drenaje, las lluvias torrenciales o la sequía son otros fenómenos responsables de la desertización.

 

Sin embargo, el factor más perjudicial, junto al cambio climático, es la actividad humana. Los incendios, las talas indiscriminadas, la sobreexplotación de acuíferos, los cultivos intensivos, con empleo masivo de productos químicos, y algunas prácticas de silvicultura (cultivo de bosques o montes), son algunos de los ejemplos de la intervención del hombre.

 

Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), cada año se pierden en el mundo nueve millones de hectáreas de bosque, el equivalente a unos doce metros cuadrados por habitante, siendo África y Latinoamérica las zonas más afectadas por la deforestación.

 

Las zonas más afectadas del planeta

En el mundo hay más de cien países con condiciones de aridez y semiaridez. África es el continente más dañado por la desertización; le siguen Asia, América Latina y el Caribe. También el sur de Europa y España.

 

En el continente africano más de la mitad de las tierras fértiles han dejado paso al desierto, que avanza cada vez más deprisa. El desierto del Sáhara, el más extenso del mundo, con 4.000 kilómetros de este a oeste, y con unos 1.800 de norte a sur, avanza hacia el sur. Ocupa ya cuatro quintas partes de Mauritania, el noroeste de Mali, más de la mitad del Chad y de Sudán, Níger, Alto Volta, Gambia y Cabo Verde. Las áreas más dañadas se extienden además por el oeste, como Angola, Bostwana (desierto de Kalahari), República Sudafricana y Madagascar.

 

Asia tiene unas 1.700 millones de hectáreas de tierra árida, semiárida y subhúmeda que van desde la costa mediterránea a las costas del Pacífico. Las zonas degradadas incluyen desiertos crecientes en China, India, Irán, Mongolia y Pakistán; las dunas de arena de Siria, las montañas erosionadas de Nepal y la deforestación y sobrepastoreo de las regiones montañosas de Laos. En cuanto al número de personas afectadas por la desertización y la sequía, Asia ocupa el primer puesto del planeta.

 

En América Latina, los desiertos ocupan una franja que va desde la costa del Pacífico peruano al Atlántico, atravesando Argentina en diagonal, lo que hace que este país cuente con las mayores extensiones de desierto de toda la región. Pese a los bosques tropicales húmedos, la desertificación afecta a más de 300 millones de hectáreas en Latinoamérica y el Caribe (unas 250 millones en América del Sur y el resto en América Central y México).

 

En el continente europeo, el llamado grupo del Mediterráneo Norte, que integran España, Portugal, Italia, Turquía y Grecia, compone una de las cuatro zonas determinadas por la convención de Naciones Unidas como afectadas por la desertización.

 

El caso de España

Ya en 1977, en la Conferencia sobre desertización de la ONU celebrada en Nairobi, se elaboró un mapa de los desiertos en el que España era el único país de Europa Occidental incluido con un índice muy alto de desertización en todo el sureste peninsular.

 

Según el Ministerio de Medio Ambiente, en España más de dos terceras partes del territorio pertenecen a la categoría de áreas áridas, semiáridas o subhúmedas secas y por tanto potencialmente afectadas por el proceso de desertización. En el mapa de aridez de España se observa que dentro de esa categoría se encuentra toda la mitad sur y se salvan las cadenas montañosas más elevadas, la meseta norte, la cuenca del Ebro y la costa catalana. Por comunidades autónomas, las más afectadas son Murcia, Comunidad Valenciana y Canarias, con un riesgo alto o muy alto de desertización; les siguen Castilla-La Mancha, Cataluña, Madrid, Aragón, Baleares y Andalucía. En el resto, el riesgo es muy bajo o nulo.

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